Jeff German, investigative reporter, poses for a portrait at the Las Vegas Review-Journal photo ...

EDITORIAL: Pengadilan tidak boleh membiarkan negara menggunakan pembunuhan reporter untuk mengikis kebebasan pers

Reporter investigasi Assessment-Journal Jeff German menjalani hidupnya dalam pengabdian pada kebebasan pers. Akan menjadi parodi jika pembunuhannya membantu merusak perlindungan important yang memungkinkan pers yang bebas dan tidak terbebani berfungsi.

Itulah yang dipertaruhkan Selasa pagi saat Assessment-Journal berhadapan di pengadilan dengan lembaga penegak hukum Clark County untuk mencegah entitas tersebut menginjak-injak undang-undang negara bagian yang memberikan perlindungan penting kepada jurnalis selama proses pengumpulan berita.

German, 69, ditikam sampai mati bulan lalu di luar rumahnya. Polisi Las Vegas menangkap Robert Telles dalam pembunuhan itu. Telles menjabat sebagai administrator publik Clark County terpilih, mengawasi sebuah agen yang mengurus perkebunan almarhum ketika seorang kerabat tidak tersedia. Dia tidak senang dengan cerita yang ditulis Mr. German yang mengungkap kekacauan di kantor Telles.

Pembunuhan Mr. German adalah kemarahan yang tidak masuk akal, terutama bagi keluarga, teman, dan koleganya. Ini juga menyoroti peran penting yang dimainkan jurnalis — dan risiko yang mereka ambil — dalam mempromosikan akuntabilitas pemerintah dengan meminta pertanggungjawaban pejabat publik ketika mereka menyimpang dari kewajiban mereka untuk melayani rakyat.

Fungsi-fungsi ini sangat penting bagi kesehatan republik demokratis sehingga Invoice of Rights dimulai dengan melarang Kongres melanggar lima kebebasan esensial, termasuk kebebasan pers. Banyak negara bagian, di antaranya Nevada, telah menambahkan perlindungan tambahan dalam bentuk undang-undang perisai, yang melindungi jurnalis dari pengungkapan sumber atau informasi yang dikumpulkan selama pelaksanaan tugas profesional mereka.

Perlindungan semacam itu sangat penting jika pers ingin menjalankan fungsi pengawas sipilnya dengan benar. Negara yang dapat memaksa wartawan untuk mengungkapkan sumber, misalnya, juga memiliki kekuatan untuk mengintimidasi sumber tersebut agar membungkam, sehingga semakin sulit bagi wartawan untuk mengungkap penyimpangan atau kesalahan.

Ini bukan masalah teoretis. Saat kasus pidana terhadap Telles bergerak maju, baik tim pembelanya dan penegak hukumnya sekarang mencari akses ke informasi yang telah dikumpulkan oleh Mr. German di ponsel dan komputernya yang berkaitan dengan investigasi Telles dan sejumlah cerita dan topik lain yang tidak terkait dengan kasus tersebut. . Intrusi semacam itu tidak hanya akan melanggar undang-undang negara bagian, itu akan memiliki efek mengerikan pada semua organisasi berita Nevada – serta semua yang ada di seluruh negeri – dan kemampuan mereka untuk mengolah sumber dan memberi informasi kepada publik.

Pekan lalu, seorang hakim Clark County mengeluarkan perintah penahanan sementara yang mencegah penggeledahan telepon dan komputer Mr. German. Pada hari Selasa, Hakim Distrik Susan Johnson akan mempertimbangkan upaya Departemen Kepolisian Metropolitan – dengan dukungan kantor pembela umum dan jaksa wilayah – untuk membatalkan perintah itu. Dia juga akan mengambil kompromi yang diusulkan Assessment-Journal, yang melibatkan penunjukan grasp khusus dari luar untuk meninjau perangkat dan membantu menentukan apa yang harus dan tidak boleh dirilis.

Telles memang memiliki hak konstitusional atas peradilan yang adil. Tapi Assessment-Journal mencegah pengacaranya memulai ekspedisi penangkapan ikan amorf dengan mengaduk-aduk tanpa batas melalui informasi yang dilindungi undang-undang Nevada sama sekali tidak melanggar kemampuan terdakwa untuk membuat pembelaan. Demikian juga, polisi dan jaksa harus beroperasi di bawah segudang pembatasan hukum dan konstitusional, Amandemen Pertama dan undang-undang perisai Nevada di antaranya.

Jaminan dari pihak berwenang bahwa mereka tidak akan membagikan identitas sumber rahasia Mr. German — bahkan sumber di dalam lembaga yang melakukan penggeledahan perangkat Mr. German — tidak dapat dipercaya. Akankah para pengacara dalam argumen Selasa pagi dengan begitu mudah menyerahkan komunikasi pengacara-klien istimewa di bawah janji yang sama? Tentu saja tidak.

Pihak berwenang telah menyatakan keinginan mereka untuk segera menggeledah perangkat Mr. German — tindakan yang akan menyebabkan kerusakan yang tidak dapat diperbaiki pada Assessment-Journal dan sumber rahasia Mr. German. Perintah penahanan harus tetap berlaku sampai pengadilan menetapkan protokol pencarian yang menghormati hak istimewa hukum perisai dan melindungi produk kerja Tn. German dari gangguan yang merusak.

Thomas Jefferson konon pernah berkata bahwa “kewaspadaan abadi adalah harga kebebasan,” dan pengamatan bijak ini telah teruji oleh waktu. Menegakkan keadilan dalam kematian Mr. German tidak boleh menjadi kepura-puraan untuk mengikis kebebasan pers dan melemahkan kemampuan jurnalis untuk mempromosikan transparansi dan akuntabilitas yang diperlukan agar negara bebas dapat berkembang.

Author: Edward Morgan